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La capacité
Leçon

Pour exprimer la capacité ou l’incapacité, 2 outils sont à votre disposition :

  • l’auxiliaire modal « CAN » et sa forme passée « COULD »,
  • et l’expression modale « BE ABLE TO ».

Can / Can’t

CAN permet d’estimer si le sujet grammatical est capable d’accomplir l’action exprimée par le verbe lexical.

She can swim. → Elle sait nager.

  • Elle est capable de nager.

À l’inverse, à la forme négative, CAN’T signifie l’incapacité du sujet à effectuer la tâche décrite par le verbe lexical.

I can’t read. → Je ne sais pas lire.

  • Je suis incapable de lire.

Could / Couldn’t

Le passage à la forme passée COULD atténue l’estimation que l’on a de la capacité du sujet. Le degré de certitude est moins élevé.

She can swim. → Elle sait nager.

  • Elle est capable de nager, on le sait.

She could swim. → Elle pourrait nager.

  • Elle pourrait nager, mais c’est à vérifier.

À la forme négative, COULDN’T indique l’incapacité du sujet à effectuer la tâche décrite par le verbe lexical dans le passé.

She couldn’t swim. → Elle ne pouvait pas nager.

  • Par exemple parce qu’elle ne savait pas nager.

Be able to / Be unable to

Pour utiliser BE ABLE TO et BE UNABLE TO, il suffit de conjuguer l’auxiliaire BE et de l’accorder avec le sujet.

She is able to swim.
They are able to swim.

BE ABLE TO / BE UNABLE TO est suivi d’un verbe lexical à l’infinitif.

Si CAN / CAN’T est plus fréquent, BE ABLE TO / BE UNABLE TO apporte le même sens à la relation sujet - verbe. Cela atteste (ou non) de la capacité du sujet à exécuter l’action décrite par le verbe lexical.

She can swim = She is able to swim.

En revanche, on n’utilise pas BE ABLE TO / BE UNABLE TO pour décrire une propriété caractéristique du sujet. BE ABLE TO / BE UNABLE TO atteste plus d’une capacité acquise ou non.

Sun exposure can damage your skin. → L’exposition au soleil peut abîmer votre peau.