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Les origines de Rome, du mythe à l'histoire

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Introduction :

Au Ier siècle avant notre ère, des auteurs romains mettent par écrit des récits sur la fondation de Rome qui étaient jusqu’alors transmis à l’oral. Ces mythes ne correspondent pas toujours avec les éléments découverts par les archéologues.

Dans ce cours, nous nous demanderons ce que racontent les mythes sur la fondation de Rome et comment les dirigeants de Rome utilisent le mythe de la fondation de Rome pour asseoir leur emprise.

Afin de répondre à ces questions, nous étudierons dans un premier temps les récits mythologiques de la fondation de Rome en les replaçant dans le contexte de leur rédaction. Nous verrons ensuite par quels moyens Jules César et Octave ont repris le mythe à leur avantage.

Les auteurs et les différentes sources des mythes

La mise par écrit du mythe de la fondation de Rome est tardive.

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Définition

Mythe :

Légende mettant en scène des dieux et/ou des hommes aux destins extraordinaires.

Les deux principaux ouvrages datent du Ier siècle avant notre ère et rapportent des événements qui auraient eu lieu en 753 avant notre ère. Sept siècles séparent donc les événements racontés de leur mise par écrit.

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À retenir

Deux ouvrages nous permettent de connaître les mythes de la fondation de Rome. Virgile a écrit l’Énéide.

Virgile écrivant l’Énéide, musée du Bardo - histoire - 6e Virgile écrivant l’Énéide entre Clio (muse de l’histoire) et Melpomène (muse du chant et de la tragédie), Mosaïque romaine du IIIe siècle, musée national du Bardo, Tunis. ©David Bjorgen

Cette épopée, qui raconte les aventures d’Énée, relie l’histoire de Rome à la guerre de Troie.

Cette guerre aurait opposé pendant 10 ans la cité de Troie à d’autres cités grecques. Elle aurait eu lieu vers 1200 avant notre ère et s’arrête lorsque la ville est prise par les Grecs grâce à la ruse du cheval de Troie.

Énée soigné par un médecin, musée de Naples-histoire-6e Énée soigné par un médecin sous la surveillance de sa mère Vénus. Il est soutenu par son fils Iule. Fresque retrouvée à Pompéi, milieu du 1er siècle de notre ère, musée archéologique de Naples

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Définition

Épopée :

Une épopée est un long poème racontant des aventures héroïques où intervient le merveilleux.

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Définition

Énée :

Fils du troyen Anchise et de la déesse Vénus, il quitte la ville de Troie lorsqu’elle est prise par les Grecs. Il porte son père sur son dos pour s’enfuir plus rapidement en passant par les souterrains de la ville.

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À retenir

Le second ouvrage qui raconte l’histoire de Rome est l’Histoire romaine de Tite-Live.

Il raconte l’histoire de la ville depuis sa fondation légendaire jusqu’en 9 avant notre ère.

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Attention

Ces deux ouvrages ne sont pas des livres d’histoire comme on l’entend maintenant. Tite-Live le dit lui-même dans la préface de son ouvrage : il ne cherche pas à rapporter des faits véridiques mais à expliquer la grandeur et la puissance de la ville en rapportant des faits ou en parlant de personnages importants de son histoire, qu’ils fassent partie de l’histoire véridique ou de la légende ou bien des deux.

Le mythe de la fondation

L’Énéide et l’Histoire romaine nous permettent connaître le mythe de la fondation de Rome.

Suite à la prise de Troie par les Grecs, Énée, fils d’Anchise et de Vénus, fuit la ville en portant son père sur son dos.

Énée fuyant Troie avec Anchise, musée du Louvre - histoire - 6e Énée fuyant Troie en portant son père Anchise sur son dos, vase à figures noires, musée du Louvre

Un long périple par bateau l’amène sur les côtes italiennes dans le Latium. Il fonde alors la ville de Lavinium.

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Définition

Latium :

Région d’Italie où se trouve Rome. Le peuple qui vit dans cette région s’appelle les Latins.

Le trajet d’Énée de Troie jusqu’au Latium-histoire-6e

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À retenir

Le fils d’Énée, Iule, fonde la ville d’Albe la Longue.

Le Latium et les villes autour de la fondation de Rome-6e-histoire

Pendant près de 300 ans, douze rois se succèdent. Le treizième, Numitor, est détrôné par son frère Amulius. Ce dernier, pour empêcher que Numitor n’ait une descendance qui pourrait réclamer le trône, tue le fils de Numitor et fait de sa fille, Rhéa Silvia, une vestale.

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Définition

Vestale :

C’est une prêtresse de Vesta, la déesse du foyer. Elle doit se consacrer au culte et rester vierge. Si elle ne respecte pas cette règle, elle est emmurée vivante.

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À retenir

Mais Rhéa Silvia rencontre le dieu Mars (dieu de la guerre, de l’agriculture et de la fertilité) et donne naissance à des jumeaux, Remus et Romulus.

Généalogie des personnages liés au mythe de la fondation de Rome-histoire-6e

Le sort de Rhéa Silvia n’est pas clair. Selon les histoires, elle est tuée ou épargnée.

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À retenir

Les jumeaux, eux, sont abandonnés sur le Tibre dans un panier. Ils sont ensuite recueillis et allaités dans une grotte par une louve puis élevés par un couple de bergers.

La louve allaite Romulus et Rémus, Musée de Rome-6e-histoire La louve allaite Remus et Romulus, panneau en marbre provenant d’un autel consacré à Mars et Vénus, Musée national de Rome ©Marie-Lan Nguyen

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Définition

Tibre :

Fleuve qui traverse Rome et qui se jette dans la mer.

Une fois adultes, Remus et Romulus aident leur grand-père Numitor à reprendre le pouvoir. Pour les remercier, celui-ci les autorise à fonder une nouvelle ville. Étant jumeaux, le privilège de l’âge ne permet pas de savoir qui sera le roi de la ville. Remus et Romulus font donc appel aux dieux en attendant des augures.

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Définition

Augures :

Signes que les dieux envoient aux hommes pour les aider à prendre des décisions ou pour leur indiquer l’avenir.

Chacun se place sur une des sept collines du site qu’ils ont choisi. Remus se place sur l’Aventin et Romulus sur le Palatin. Ce sont 2 des 7 collines qui se trouvent sur le site de Rome.

Remus est le premier à observer un vol de six vautours, mais Romulus observe ensuite douze vautours. Les signes sont donc difficiles à interpréter.

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À retenir

Remus est tué et c’est finalement Romulus qui fonde la ville.

La ville de Rome est fondée sur le Palatin et Romulus en est le roi.

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À retenir

Les mythes placent la fondation de Rome en 753 avant notre ère.

Contexte de rédaction

La mise par écrit du mythe de la fondation de Rome doit être replacée dans son contexte de rédaction.

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À retenir

Les mythes permettent d’expliquer et de justifier la puissance de Rome et ses succès.

Des personnages puissants comme Jules César et son neveu adoptif Octave s’attribuent des liens avec Enée afin d’avoir du prestige et de renforcer leur autorité.

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Définition

Jules César :

Général romain très puissant qui a mené notamment la conquête de la Gaule. Il est assassiné en 44 avant notre ère.

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Définition

Octave :

Petit-neveu et fils adoptif de Jules César. Il prend le pouvoir en 27 avant notre ère et devient le premier empereur romain.

Jules César et Octave font partie de la famille Iulii ou Iulia, du nom de Iule, le fils d’Énée. La famille impériale favorise donc ces rédactions et souhaite appuyer sa légitimé sur ces récits : en effet, s’ils sont les descendants d’Énée, il est normal et logique qu’ils gouvernent.

Ils utilisent ensuite le mythe sur des pièces de monnaie par exemple. Ainsi, sur cette pièce de monnaie, on peut voir sur le revers (l’arrière de la pièce) une représentation d’Énée fuyant Troie avec son père Anchise sur son dos et le nom de César (Caesar) à côté pour marquer leur lien de parenté. Sur l’avers (le devant) de cette pièce, c’est le portrait de Vénus qui a été frappé pour renforcer le lien de César avec les dieux et notamment avec Vénus, la mère d’Énée.

revers et avers d’une pièce de monnaie frappée sous César-histoire-6e Revers et avers d’une pièce de monnaie frappée sous César ©cgb

Les mythes de la fondation de Rome ont été écrit dans un contexte où les dirigeants puissants de Rome avaient besoin de s’attribuer des ancêtres glorieux ayant des liens de parenté avec des dieux.

Il faut aussi noter que dans le mythe, le fait que Remus et Romulus soient jumeaux est un signe de puissance. Il est donc logique que les descendants de Romulus soient devenus maîtres d’une partie du pourtour méditerranéen. De plus, la louve est un symbole ennemi pour les paysans du Latium qui sont notamment des bergers. Très redouté, cet animal devient celui qui permet aux deux enfants de survivre. Or si un tel animal les allaite, c’est qu’un grand destin les attend.

Conclusion :

Le mythe de la fondation de Rome par Romulus est un récit légendaire raconté par des auteurs latins tels que Virgile et Tite-Live. Selon cette légende, Romulus aurait fondé Rome sur la colline du Palatin après avoir écarté son frère jumeau Remus. Ce mythe permet aux Romains de s’attribuer des ancêtres glorieux et de justifier leur domination du bassin méditerranéen. De plus, des généraux puissants comme César ou Octave prétendent avoir un lien de parenté avec Romulus et Énée pour asseoir leur autorité et obtenir du prestige. Mais l’archéologie permet aussi d’étudier l’origine de la fondation de Rome. De ce fait, la réalité historique ne correspond pas toujours au mythe.