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La naissance de la démocratie athénienne

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Introduction :

Dans le monde grec du Ve siècle avant J.-C., Athènes apparaît comme une cité particulière : elle instaure une démocratie. Tous les citoyens peuvent participer à la vie politique, en votant et en exerçant l’une des différentes fonctions publiques.

Dans ce cours, nous allons nous intéresser à la démocratie athénienne.

Dans une première partie, nous analyserons la naissance de la démocratie à Athènes. Puis, dans une seconde partie, nous étudierons le fonctionnement de ce régime.

La naissance de la démocratie à Athènes

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Définition

Démocratie :

Une démocratie (du grec dêmos, qui signifie « peuple » et kratos, « pouvoir ») est un gouvernement dans lequel le pouvoir appartient à tous les citoyens.

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Définition

Citoyen :

C’est un habitant d’un État qui a le droit de participer aux affaires de la cité.

Solon instaure la démocratie

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À retenir

Solon est souvent considéré comme le père de la démocratie athénienne.

Après avoir interdit l’esclavage pour dettes, il effectue de profondes réformes dans le fonctionnement du système politique de la cité d’Athènes. Il décide que l’ecclésia, l’assemblée des citoyens, se réunira au moins quatre fois par mois. De plus, il créé un nouveau conseil, la boulè, et institue un tribunal populaire, ouvert à tous, l’héliée.

Buste de Solon-Histoire-6e Buste de Solon (vers 640-558 av. J.-C.), le père de la démocratie athénienne. Musée National Archéologique de Naples ©Sailko

Clisthène consolide la démocratie

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À retenir

Vers 500 avant J.-C., Clisthène, un aristocrate athénien, consolide les principes démocratiques à Athènes.

Il permet non seulement aux citoyens de participer aux décisions politiques mais il leur donne aussi accès aux fonctions politiques : tous les citoyens peuvent en théorie devenir magistrats et administrer leur cité. En effet, il décide d’instaurer un système de tirage au sort pour désigner les responsables politiques. Tout citoyen peut donc devenir responsable politique pendant un an.

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Définition

Magistrat :

Il s’agit d’un citoyen choisi ou désigné pour exercer une fonction publique, administrer un État.

Pour éviter le retour de la tyrannie, les citoyens ont la possibilité d’utiliser l’ostracisme, c’est-à-dire le renvoi d’un citoyen de la cité pendant dix ans.

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Définition

Tyrannie :

Une tyrannie (du grec turannos, qui signifie « usurpateur ») désigne un gouvernement qui appartient à un homme qui s’est emparé du pouvoir par la force et qui gouverne seul (un tyran).

6e-histoire-Ostrakon Ostrakon sur lequel on peut lire le nom de Thémistocle 490-480 avant J.-C. Musée de l’Agora, Athènes ©Marsyas

Les citoyens se réunissent sur l’Agora et écrivent le nom de l’homme qu’ils veulent exiler sur un morceau de poterie appelé ostrakon.

  • Clisthène installe donc à Athènes une démocratie pleine et entière.

Périclès enracine la démocratie grâce à des réformes

6e-histoire-Périclès Périclès, l’un des principaux dirigeants de la démocratie athénienne (495-429 av. J.-C.). Musée Pio-Clementino, salle des Muses ©Marie-Lan Nguyen

Périclès naît vers 495 av. J.-C., dans une grande famille de l’aristocratie athénienne, descendante de Clisthène.

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À retenir

Il est l’un des plus célèbres stratèges athéniens. Il a contribué à accroître la puissance et le prestige d’Athènes.

Au milieu du Ve siècle av. J.-C., Périclès durcit les règles d’accès à la citoyenneté.

Pour être citoyen à Athènes, il fallait :

  • être un homme,
  • avoir plus de 20 ans,
  • avoir réalisé un service militaire de plus de 2 ans,
  • avoir un père athénien.

Désormais, il faut également avoir une mère athénienne, c’est-à-dire fille d’un citoyen athénien, pour pouvoir être citoyen à Athènes. Par ailleurs, vers 451 avant J.-C., Périclès fait voter une loi qui donne une indemnité à ceux qui sont juges ou magistrats.

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Définition

Indemnité :

Dans la démocratie athénienne, une indemnité est une somme d’argent versée à un citoyen pauvre pour compenser la perte d’une journée de travail.

Cette indemnité s’appelle le misthos. Cette décision permet à tous les citoyens, même les plus pauvres, de participer à la direction de la cité. Le misthos garantit ainsi une égalité politique entre tous les citoyens d’Athènes.

Les réformes progressives de Solon, Clisthène et Périclès ont garanti l’égalité politique et juridique entre les citoyens athéniens. Elles ont aussi défini le fonctionnement de la démocratie athénienne.

Le fonctionnement de la démocratie athénienne

L’ecclésia

L’assemblée des citoyens, l’ecclésia, se réunit au moins quatre fois par mois sur la Pnyx, une colline qui se situe en face de l’Acropole. Cette assemblée vote les lois, les déclarations de guerre et les traités de paix, à la suite d’un débat où tous les citoyens peuvent s’exprimer. Il faut que la majorité des citoyens votent une loi, une déclaration de guerre ou un traité de paix pour que cette décision soit validée.

Histoire-6e-Une séance de l’ecclesia sur la Pnyx Les séances de l’ecclésia ont lieu sur la colline de la Pnyx, en face de l’Acropole. Elles durent toute une journée, et s’achèvent par un vote à main levée.

C’est aussi lors des séances de l’ecclésia que les citoyens athéniens tirent au sort ou élisent les membres des autres institutions : les stratèges, les membres de l’héliée et de la boulè.

Lors de ces assemblées, les Athéniens utilisent des clepsydres.

6e-histoire-Une clepsydre Une clepsydre. Musée de l’Agora, Athènes ©Marsyas

La clepsydre est une horloge à eau, qui fonctionne à peu près sur le même principe qu’un sablier : un filet d’eau s’écoule du récipient supérieur vers le récipient inférieur. Elle est utilisée pour mesurer le temps de parole des citoyens à la tribune de l’ecclésia : ils ont tous le même temps de parole.

Les stratèges

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À retenir

Tous les ans, les citoyens élisent dix stratèges. C’est la plus haute fonction de la démocratie athénienne, et la seule à ne pas être tirée au sort.

Les stratèges sont souvent issus des familles les plus riches et les plus puissantes d’Athènes. Le stratège dirige la cité, mais c’est aussi le chef des armées. C’est un personnage central de la démocratie athénienne. Son pouvoir, politique et militaire, est très étendu.

Un stratège peut être réélu plusieurs fois de suite. C’est le cas de Périclès qui a été réélu 22 ans d’affilée. Il a ainsi dominé Athènes pendant presque un quart de siècle.

L’héliée

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À retenir

L’héliée est le tribunal de la cité d’Athènes. Elle est composée de 6 000 citoyens, tirés au sort. Ces juges rendent la justice pendant un an.

6e-histoire-Jetons de vote utilisés par les juges de l’héliée Jetons de vote utilisés par les juges de l’héliée. Musée de l’Agora, Athènes. Les jetons avec une tige pleine signifient « innocent », ceux avec une tige creuse signifient « coupable ». Les juges choisissent l’un des deux types de jetons et le déposent dans l’urne de vote. ©Marsyas

La boulè

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À retenir

La boulè est un conseil formé de 500 citoyens, qui prépare les séances de l’ecclésia et les projets de loi. Les bouleutes, c’est-à-dire les membres de la boulè, sont tirés au sort pour un an.

Histoire-6e-Le fonctionnement de la démocratie athénienne

Il existe donc plusieurs lieux de la démocratie à Athènes. Les plus importants sont la Pnyx, l’Agora et l’Acropole.

Histoire-6e-Les lieux de la démocratie à Athènes

Conclusion :

Aux VIe et Ve siècles avant J.-C., les Grecs ont inventé la démocratie. La démocratie athénienne repose sur trois grands principes : le droit de tous les citoyens à la parole (que ce soit à l’assemblée du peuple ou devant les tribunaux), l’accès de tous les citoyens aux fonctions publiques (par élection ou par tirage au sort), l’égalité de tous les citoyens devant la loi.

La démocratie athénienne est un modèle. Les démocraties modernes s’en sont inspirées, même si ce premier régime démocratique présente de nombreuses limites. En effet, la démocratie athénienne exclut une grande partie des habitants de la cité (femmes, étrangers et esclaves) et n’est possible que grâce à l’esclavage.